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L’Inde est le deuxième producteur de thé au monde (après la Chine), il le premier consommateur de thé au monde (30% de la consommation mondiale) et il est également le 1er exportateur.
Depuis des millénaires on utilise les plantes dans la tradition de médecine Ayurvédique. Ayurvéda signifie en devanāgarī : आयुर्वॆद, la « science de la vie », deāyus (vie)1 et veda (science, ou connaissance)2 – puise ses sources dans le Véda, ensemble de textes sacrés de l’Inde antique.

Ces mélanges de plantes (menthe, cardamone, gingembre, basilic, poivre, réglisse etc.) font partie de la vie quotidienne des Indiens. Ces préparations servent à soigner des maladies variées. Le thé s’est rajouté à ce mélange de plantes infusées souvent avec du lait et du sucre (afin d’adoucir et cacher le gout fort de certaine plantes curatives).
Des écrits du Ramayana datant de 750-500 avant JC parlent de l’utilisation du thé en Inde. Pendant 1000 ans il n’y à pas de trace d’utilisation du thé qui sera ensuite réintroduit par des moins bouddhistes. Les origines du thé en Inde ne restent pas claires sont peu documentées.

La variété de thé, camélia sinensis assamica est originaire du nord-est de l’Inde où elle a été cultivée et consommée par des tribus locales depuis des centaines d’années.
La dimension commerciale, et ensuite industrielle du thé en Inde arrive avec l’Empire Britannique au XIX siècle. Avec l’introduction des plants de thé de Chine avec des ouvriers qualifiés du secteur de thé.

Après une trentaine d’année pour l’adaptation et le démarrage de la production dans le Nilgiri, le Darjeeling et l’Assam, le thé indien a pu remplacer l’importation du thé chinois en Angleterre.
Aujourd’hui 70% de la production indienne de thé est consommée sur place. Des terroirs de renommée internationale comme le Darjeeling ou l’Assam, parlent des meilleurs thés au monde. En Inde le thé ou tchaï est une institution, il est consommé tant à la maison et proposé aux visiteurs comme dans des nombreux échoppes de rues ou « Chaiwallah » marchands ambulants de thé.
Les trois plus grandes régions productrices de thé en Inde sont la région de Darjeeling, l’Assam et les Nilgiri.
Le thé du Darjeeling est le fruit de 87 jardins, dans cette région la production bénéficie d’une appellation d’origine contrôlée. Le Darjeeling produit principalement du thé noir orthodoxe et quelques Oolong et thés verts. Dans cette région on peut identifier 4 récoltes annuelles : printemps (mars-avril) été (mai-juin) mousson (juillet-septembre) et automne (octobre-novembre) avec des spécificités gustatives très marquées. Les récoltes les plus recherchées sont celles du printemps et d’été, par contre la récolte réalisée à la mousson est très basse qualité.

 

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